100 שנים לשיירת הסוסים האוסטרלית  • צפו
(צילום: הדס פרוש, פלאש 90)
אאא

לפני 100 שנה, ב–29 באוקטובר 1917, יצאו 10,000 פרשים אוסטרלים וניו־זילנדים, חיילים בצבא הבריטי (אנז"ק —Australian and New Zealand Army Corps) ודהרו באיגוף דרומי ענק לכיוון באר שבע. בראש כוח הפרשים עמד הגנרל האוסטרלי הנרי (הארי) שובל. הם נעו בחשאי במשך שלושה לילות כדי להפתיע את הצבא העותומני. הקרב הגדול הזה מציין בעיני רבים את תחילת קריסתה של האימפריה העותומנית בישראל. ירושלים נכבשה בידי הבריטים 40 ימים לאחר מכן.

באר שבע שימשה אז, כמו היום, עיר המחוז הגדולה בדרום. הבריטים נכשלו כבר בשתי התקפות לכיבוש עזה והגנרל אלנבי, חדש אז בתפקידו, החליט להפתיע ולתקוף דווקא את באר שבע הרחוקה. עזה כבר תיפול אחר כך. ההכנות נמשכו כמה חודשים ובסוף אוקטובר דהרו אלפי הפרשים אוסטרלים לאורך 100 קילומטרים, נסתרים מעיני הטורקים. בבוקר ה–31 באוקטובר 1917 התייצבו הפרשים ממזרח לעיר. הטורקים הופתעו לחלוטין פעולות ההסחה בעזה בלבלו אותם. חטיבת הפרשים הקלים האוסטרלית ה–4, שמנתה 800 רוכבים, הסתערה על באר שבע וכבשה אותה במהירות, לפני שהטורקים הספיקו לחבל בבארות המים. החשש הגדול של האוסטרלים היה שפיצוץ הבארות יותיר את הסוסים היגעים בלי מים. המבצע הזה הוא עד היום גאווה פטריוטית גדולה ביבשת הדרומית שם רבים באופן מפתיע מכירים את שמה של באר שבע.

נתיב האנז"ק, שהקרן הקיימת לישראל, במימון JNF אוסטרליה, מקדמת בשנים האחרונות את פיתוחו, הוא מסלול טיול שמלווה את מסע האיגוף של הפרשים האוסטרלים והניו־זילנדים בנגב המערבי בסוף מלחמת העולם הראשונה. הנתיב מלווה את אפיק נחל הבשור דרומה ומזרחה עד צומת משאבים ומשם עולה צפונה ומזרחה לצומת הנגב, לנבטים וממנה מערבה לבאר שבע. בישראל מקווים כי השלמת הנתיב יביא תיירים אוסטרלים רבים לישראל.

לקראת ציון 100 השנים לכיבוש באר שבע, ייפתח היום מרכז להנצחת חיילי אנז"ק, יוזמה של עיריית באר שבע, בבית הקברות של הצבא הבריטי בעיר, בו טמונים 1,239 חיילים בריטים, ביניהם האוסטרלים והניו־זילנדים שנהרגו במהלך המבצע. הטקסים החגיגיים, שנערכו לאורך הנתיב, כללו מלבד חנוכת מרכז ההנצחה גם מסע שחזור, בו השתתפו 100 פרשים אוסטרלים (שרכבו על סוסים ישראליים) ואירוח בנוכחות רה"מ נתניהו של ראש ממשלת אוסטרליה, מלקולם טרנבול, ראש ממשלת ניו זילנד, ביל אינגליש, יחד עם נכדים ונינים של לוחמי אנז"ק.